文/塔弗拉.孟多薩、懷特;翻譯/金翠庭】

科學家現在了解到,維生素D除了強健骨骼外還有更多功用,也注意到大多數人的維生素D攝取不足。而缺乏維生素D,可能是某些重大疾病的成因之一!? 

■長久以來,大家都只知道維生素D與骨骼形成的過程有關。但實際上,它在整個人體內都十分活躍,並且對免疫反應和細胞防禦作用影響甚巨。 

■我們可以直接從食物中攝取維生素D,也可經由皮膚照射日光而產生。然而,從測量得到的維生素D數值顯示,很多人血液中的維生素D太少,不足以保障健康。 

■由於維生素D含量低與癌症、自體免疫、傳染性疾病及其他病徵之間的關聯很明確,顯示出目前對此重要營養素的每日建議攝取量需要修改。 

過去,它曾經被稱為陽光治療法,在抗生素發明以前的20世紀初期,這是唯一有效治療結核病的方法。沒有人知道這個方法為什麼會有效,只知道如果將結核病患者送到充滿陽光的地方休養,通常都能恢復健康。1822年,相同療法就已經用來治療另一個歷史上有名的災難「佝僂病」,這是種因骨骼無法硬化所導致的兒童畸形疾病。在18~19世紀的歐洲,佝僂病的案例不斷增加,同一時期因為工業興起,人們從農村搬遷到空氣污染的城市中。當時華沙有一位醫生觀察到,波蘭農村裡的兒童比較少出現佝僂病例,他開始對城市兒童展開實驗,並發現只要讓病患曝曬於陽光下,便足以治癒他們的佝僂病。 

1824年,一群德國科學家發現,鱈魚肝油也有很好的抗佝僂病效果,但是這個療法並未廣為人知,部份原因可能是當時的醫生尚不了解,食品中可能含有看不到但對健康很重要的微量營養素。經過將近一個世紀,科學家才找出佝僂病的飲食治療法與陽光效益之間的關聯。20世紀初期,研究人員在人工誘發佝僂病的大鼠身上發現,以紫外光照射其皮膚與餵食鱈魚肝油,可獲得同樣的療效。皮膚和魚肝油共通的關鍵因子在1922年確認出來,稱為維生素D。那時候,維生素(或稱「維生胺」,vital amine)是個很熱門的新科學題材,然而後續研究在探討維生素D在人體內的功能時,卻受限於「維生素D是必需的微量營養素,而且只能從食品中獲得」的印象。 

在接下來50年間,維生素D與佝僂病間的關聯性,是維生素D研究的主流,像是維生素D分子在骨頭生成時所扮演的角色,以及它如何作用在腎臟、小腸和骨骼上,以幫助人體控制鈣在血液與骨頭間流進流出。然而,過去25年來,維生素D功能的研究範圍變得更廣,同時也揭露出,這個所謂「陽光維生素」的功用遠不止於建造骨骼。現在有大量的證據顯示,維生素D有極強的抗癌作用,也是免疫系統反應的重要調節因子。此外,在這些新發現的作用當中,許多項只有在血液中維生素D的量相當高(比起許多族群的血液中含量要高出不少)時,人體才能獲得最大的益處。上述的發現以及流行病學的研究數據顯示,「維生素D過低與疾病有關」,這些都支持普遍缺乏維生素D可能是造成數種嚴重疾病的原因之一。 

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